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L'atmosphère solaire est plus grande que prévu

Publié par David Jarry - Webmaster sur 3 Juillet 2014, 13:37pm

Catégories : #Soleil

Ci-dessus le soleil vu par les deux sondes américaines STEREO A et STEREO B (le soleil est dissimulé derrière un cache noir circulaire, afin de pouvoir visualiser ses environs). Crédits : NASA/STEREO

Ci-dessus le soleil vu par les deux sondes américaines STEREO A et STEREO B (le soleil est dissimulé derrière un cache noir circulaire, afin de pouvoir visualiser ses environs). Crédits : NASA/STEREO

Les mensurations de l'atmosphère solaire ont été revues à la hausse grâce à des observations réalisées par les deux sondes américaines STEREO.

Le soleil est entouré d'une vaste atmosphère qui est le siège d'une intense activité : des particules électriquement chargées s'y déplacent en permanence, des éruptions solaires s'y produisent très fréquemment, de gigantesques quantités de matériel y sont éjectées... (lire cet article sur l'atmosphère solaire publié sur le site de l'Observatoire de Paris).

Or, des observations réalisées par les deux sondes américaines STEREO (Solar TErestrial RElations Observatory) viennent de révéler que cette atmosphère solaire est encore plus grande que ce qui était supposé jusqu'ici.

En effet, la distance entre la surface du Soleil et la limite externe de l'atmosphère solaire est désormais estimée à 8 millions de kilomètres, soit environ 12 rayons solaires.

Pour parvenir à ce résultat, les auteurs de ces nouvelles mesures ont étudié les caractéristiques d'ondes un peu particulières, appelées ondes d'Alfven (du nom de leur découvreur) : ces ondes se propagent dans un plasma (un plasma est un nuage de gaz ionisé à haute température) où règne un champ magnétique.

Il est à noter que ce nouveau résultat intéresse au plus haut point les scientifiques de la NASA. On se souvient en effet que l'agence américaine prépare le lancement en 2018 de Solar Probe Plus, une sonde conçue pour s'approcher du Soleil jusqu'à une distance de 6,4 millions de kilomètres afin d'étudier le champ magnétique solaire, ce qui nécessitera donc de pénétrer dans l'atmosphère solaire.

Les observations réalisées par les sondes STEREO viennent donc confirmer que Solar Probe Plus entrera bel et bien de plein pied dans l'héliosphère.

Ces travaux ont été publiés le 1er juin 2014 dans la revue The Astrophysical Journal, sous le titre "Inbound Waves in the Solar Corona: A Direct Indicator of Alfvén Surface Location. " .

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