Selon les dernières découvertes des chercheurs, cette exoplanète située à "seulement" 4,2 années-lumière de la Terre pourrait être de type "planète océan" et posséder une fine atmosphère.

Proxima b se trouve dans la zone habitable de son étoile. Elle est susceptible d'abriter de l'eau liquide à sa surface et donc d'abriter des formes de vie. Photo d'illustration de la Terre.© AFP/NASA/HANDOUT Proxima b se trouve dans la zone habitable de son étoile. Elle est susceptible d'abriter de l'eau liquide à sa surface et donc d'abriter des formes de vie. Photo d'illustration de la Terre.

L'annonce de la découverte de Proxima b, en août dernier, avait fait grand bruit. Et pour cause: la petite exoplanète, débusquée en orbite autour de l'étoile la plus proche du système solaire (Proxima du Centaure) est éloignée de "seulement" 4,2 années-lumière. Mieux, elle est située dans la zone "habitable" de son étoile, permettant la présence d'eau liquide à sa surface, une condition nécessaire à la vie.

Proxima b avait donc déjà de quoi faire rêver. Et ce n'est probablement terminé, puisque des chercheurs du CNRS et de l'Université d'Aix/Marseille ont annoncé ce jeudi qu'un océan pourrait recouvrir sa surface, façon Floston Paradise, la planète fictive du film Le 5e élément.

Pour l'instant, les scientifiques savent que l'exoplanète possède une masse proche de celle de la Terre (1,3 fois) et tourne autour de son étoile à une distance de 0,05 unités astronomiques (soit un dixième de la distance Soleil-Mercure). Mais à part cela... à quoi ressemble exactement Proxima b? C'est un mystère.

Une équipe internationale dirigée par des chercheurs du CNRS et de l'Université d'Aix/Marseille ont effectué des simulations qu'ils détaillent dans une étude qui doit prochainement paraître dans la revue scientifique The Astrophysical Journal Letters.

Deux scénarios dans lesquels Proxima est habitable

Selon les chercheurs, pour que Proxima b soit potentiellement habitable, deux scénarios se détachent. Si elle est petite -les chercheurs ont évalué que son rayon minimum approcherait les 5990 km- alors elle est très dense. Son noyau serait métallique et très gros. Il formerait à lui seul les deux tiers de la planète.

Le reste serait composé d'un manteau rocheux et pourquoi pas d'un peu d'eau. Proxima b ressemblerait alors un peu à Mercure, la planète de notre système solaire la plus proche de notre soleil.

"Ce premier cas n'exclut cependant pas la présence d'eau à la surface de la planète, comme sur Terre où la masse d'eau ne dépasse pas 0,05% de la masse de la planète", précise un communiqué commun du CNRS et de l'Université d'Aix-Marseille.

L'autre scénario possible serait que Proxima b soit plus grande. D'un rayon maximal de 8920 km, elle serait alors composée à 50% de roches entourées de 50% d'eau. Toute cette eau formerait un immense océan, profond de 200 km, qui recouvrirait toute la surface de la planète.

 

 

Mais la bonne nouvelle, c'est que "dans ces deux cas extrêmes, une fine atmosphère gazeuse pourrait englober la planète, comme sur Terre, rendant Proxima b potentiellement habitable", précise le communiqué. Une habitabilité qui reste à déterminer dans de futures études qui auront pour base les résultats du CNRS.

À quand la visite d'une sonde terrienne?

Reste maintenant à savoir quand l'homme pourra explorer Proxima b. En raison de sa proximité -4,243 années-lumière de la Terre, soit 40 000 milliards de kilomètres-, elle pourrait bien être la première planète hors de notre système solaire à recevoir la visite d'une sonde. Une opération qui serait loin d'être simple, mais également loin d'être impossible, comme l'explique le Huffingtonpost.

Car si les sondes actuelles mettraient quelques dizaines de milliers d'années à atteindre Proxima b, les scientifiques travaillent déjà sur de nouveaux moyens de propulsions -fusion, antimatière ou lasers. Ces technologies, déjà étudiées, devraient permettre à une sonde d'atteindre l'exoplanète en quelques dizaines d'années. Seul bémol, elles ne sont pas encore maîtrisées totalement. Il va falloir s'armer de patience!