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Découverte extraordinaire d'une planète rocheuse prés d'Alpha du Centaure

Publié par Dav sur 17 Octobre 2012, 14:40pm

Catégories : #Espace

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À quoi ressemble la nouvelle planète ?

 

Les astronomes possèdent peu d'informations. Ils ne connaissent que sa masse minimale (presque exactement celle de la Terre) et la distance à son étoile (seulement 4% de la distance Soleil-Terre, ce qui fait que son année ne dure que 3,2 jours !).

 

Ces données la placent clairement dans la catégorie des planètes rocheuses « chaudes ». Sur sa face éclairée, sa température pourrait dépasser 1000°C. En revanche, comme elle présente probablement toujours la même face à son étoile, sa face plongée dans la nuit doit être glaciale.

 

 À quoi ressemble son ciel ?

 

Puisqu'elle est sans doute dépourvue d'atmosphère, le ciel de cette planète doit être piqué d'étoiles, au premier rang desquelles Alpha Cen B (22 fois plus grosse que le Soleil vu de la Terre) et Alpha Cen A (22 fois plus petite). Les constellations vues depuis Alpha du Centaure sont identiques aux nôtres, avec le Soleil bien visible dans la constellation de Cassiopée.

 

Les astronomes ont déjà découvert plus de 800 planètes extrasolaires. Pourquoi celle-ci est-elle spéciale ?

 

Pour plusieurs raisons. D'une part, la découverte d'une planète rocheuse dans le voisinage immédiat du Système solaire confirme que ces planètes sont extrêmement abondantes dans la Galaxie (ce qui laisse d'autant plus de chance que l'une d'elles puisse abriter la vie...).

 

Par ailleurs, sa proximité signifie que nous allons pouvoir l'étudier relativement facilement. Mais surtout, comme l'explique l'un des découvreurs, le Suisse Stéphane Udry : « il y a une très grande probabilité pour qu'il y ait d'autres planètes autour d'Alpha Cen B. »

 

En particulier, il s'agit désormais de savoir si une planète s'est formée dans la zone habitable autour de l'étoile, c'est-à-dire à une distance qui permettrait l'existence d'eau liquide à sa surface. Si c'était le cas, cette planète deviendrait immédiatement la cible numéro un des astronomes et des exobiologistes (qui s'intéressent à l'existence de la vie ailleurs).

 

Ciel et Espace

 

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