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Des vagues observées pour la première fois sur une lune de Saturne

Publié par David Jarry - Webmaster sur 23 Mars 2014, 16:52pm

Catégories : #Espace

En analysant des images récoltées par la sonde Cassini, les astronomes ont identifié sur Titan un phénomène qui ressemble étrangement à des vagues d’hydrocarbures. Il pourrait d’ailleurs s’agir de la première vague océanique observée en dehors de la Terre.

 

Titan, la lune de Saturne pourrait être recouverte de lacs d'hydrocarbures agités par des vagues

 

On sait depuis longtemps que Titan, une des lunes de Saturne, possède à sa surface d’immenses lacs situé pour la majeure partie au pôle nord. Ces vastes étendues ne sont pas composées d’eau, comme sur Terre, mais d'hydrocarbures à l’état liquide, tels que l’éthane ou le méthane.

Depuis peu, les scientifiques affirment avoir observé une vague à la surface d’un de ces lacs. Si cette découverte est confirmée, l’événement pourrait s’inscrire dans l’histoire astronomique en tant que première vague océanique observée en dehors de la Terre.

L’événement a été identifié à la surface de Punga Mare, un lac lui aussi situé au pôle nord de Titan. C’est la sonde spatiale Cassini de la NASA qui est parvenue à immortaliser ce phénomène.

Les images capturées par le dispositif lors de son passage au pôle en 2012 et 2013 mettent effectivement en évidence des reflets.

En analysant ces motifs, les chercheurs ont observé une lumière particulière réfléchie à la surface, ressemblant de manières étonnantes aux reflets provoqués par les vagues sur Terre.

 

Des vaguelettes, plus que de gros rouleaux

 

Selon les scientifiques, cette réflexion de la lumière témoigne de la présence de légères ondulations, hautes d’environ deux centimètres. "Ne faites pas tout de suite vos réservations pour un séjour de surf sur Titan" ironise, lors d’un entretien avec la BBC, Jason Barnes, chercheur à l'Université de l'Idaho. Même s’il s’agit de vaguelettes et non de gros rouleaux, la découverte est révolutionnaire. Elle a d’ailleurs fait l’objet d’une publication dans la revue Nature tandis que les résultats de l’étude ont été présentés lors d’une conférence à Woodlands, au Texas.

 

Une surface façonnée par les vents

 

A l’instar de la Terre, Titan possède une atmosphère substantielle et un cycle saisonnier. Vents et pluies formés par évaporation des hydrocarbures, façonnent la surface de cette lune pour former des canaux fluviaux, des mers, des dunes et des rivages.

Dans ce contexte, on peut facilement expliquer la formation d’ondulations à la surface des étendues liquides, engendrées par ces étranges bourrasques. Il est d’ailleurs possible que davantage de vagues soient observées dans les années à venir. Les scientifiques prévoient en effet que les vents se lèvent sur l’hémisphère nord du satellite naturel de Saturne. "Titan commence à être en émoi", a indiqué lors de la conférence Ralph Lorenz, astronome de l'Université John Hopkins, au Maryland avant de conclure : "l'océanographie n'est plus seulement une science de la Terre".

En savoir plus: http://www.maxisciences.com/titan/des-vagues-observees-pour-la-premiere-fois-sur-une-lune-de-saturne_art32209.html
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