La sonde Dawn en orbite autour de l’astéroïde Vesta

Publié le 18 Juillet 2011

 
L'astéroïde Vesta photographié par la sonde Dawn lors de son approche (Crédit photo : Nasa)

Envoyée dans l’espace par la Nasa en 2007, la sonde Dawn s’est placée samedi en orbite autour de Vesta, l’un des plus gros astéroïdes du système solaire. Un objet céleste qu’elle observera pendant un an avant de se rendre autour de Cérès.Après un périple de quatre ans à travers le système solaire, la sonde américaine Dawn est arrivée ce week-end en orbite autour de Vesta, se félicite la Nasa. La sonde d’1,21 tonne devrait se trouver à 16.000 kilomètres de la surface de l’astéroïde, et à 188 millions de kilomètres de la Terre. C’est la première fois qu’une sonde entre en orbite autour d’un astéroïde de la Ceinture principale, qui se situe entre Mars et Jupiter.

Dawn étudiera Vesta pendant un an, a souligné l’Agence spatiale américaine. La sonde reprendra ensuite son périple, début 2012, pour aller se placer cette fois sur l’orbite de Cérès, autre gros astéroïde. Elle arrivera à destination en février 2015, après avoir parcouru au total 5,1 milliards de kilomètres.

Saisir les premiers moments de la naissance du système solaire

L’objectif principal de sa mission ? "Saisir les premiers moments de la naissance du système solaire" il y a 4,6 milliards d'années, répond la Nasa. Comprendre la formation de ces deux astéroïdes est essentiel. Dawn devra également déterminer la nature des éléments formant ces entités qui font penser à la Terre. "L'étude de Dawn sur l'astéroïde Vesta représentera une réussite scientifique majeure et ouvrira la voie à de futures destinations dans les années à venir", a déclaré l'administrateur de la NASA, Charles Bolden, dans un communiqué.

Pour effectuer sa mission, la sonde, dotée d'un moteur électrique à propulsion ionique qui assure une poussée constante et lui permet d'atteindre de très grandes vitesses, est équipée d'une caméra à très haute définition et de deux spectromètres. Selon Marc Rayman, l'ingénieur en chef de la Nasa et responsable du projet, la technologie utilisée fait de la sonde "le premier engin spatial interplanétaire".

Deux astéroïdes intriguants

Vesta a été découvert en 1807. L’astéroïde se présente comme un grand rocher de forme irrégulière avec un noyau formé de fer d’un diamètre de 520 kilomètres en moyenne, et des possibles flots de lave. Les scientifiques pensent qu’il ressemble davantage à la Terre ou à la Lune que la majeure partie des autres astéroïdes.
Cérès, découvert six ans plus tôt, a lui une forme sphérique avec un diamètre de 960 kilomètres. Ce corps est formé à 25% d’eau sous forme de glace épaisse autour d’un noyau rocheux.

Il est possible de suivre la mission de Dawn autour de ces deux astéroïdes sur le site mis en ligne par la Nasa : http://dawn.jpl.nasa.gov.

 

Source: Maxisciences

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Rédigé par Dav

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planete mars 18/07/2011



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Flavie