Jeudi 19 mai 2011 4 19 /05 /Mai /2011 07:00
 
 


 

Depuis le 14 avril, trois épisodes de tornades ont touché le sud-est des Etats-Unis. Un événement météorologique décrypté par Etienne Kapikian, prévisionniste à Météo France et spécialiste des tornades.

Un événement saisonnier en avance

Le parcours d'une tornade (28 avril 2011) : Cette image satellite a été prise par Landsat (programme d'observation par satellite de la surface terrestre) le 28 avril 2011. Une ligne plus claire, en diagonale, montre la route empruntée par une tornade localisée en Géorgie, à proximité de la ville de Griffin.
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Le parcours d'une tornade (28 avril 2011)
 

Le Texas, la Virginie, l'Arkansas, le Mississippi, le Missouri, la Géorgie, l'Alabama… depuis la mi-avril, le sud-est des Etats-Unis est touché par plusieurs centaines de tornades. « Il s'agit de la série de tornades la plus importante de l'histoire », explique Etienne Kapikian, prévisionniste à Météo France et spécialiste des tornades. Dans une région habituée aux phénomènes climatiques extrêmes, cette série n'en est pas moins exceptionnelle.

Tout d'abord, par sa précocité : la région est habituellement touchée par les tornades au mois de mai. Ensuite, par son intensité : le 27 avril, 164 tornades ont pu être détectées dans 13 Etats et 500 tornades ont touché la région en quinze jours. Pour l'heure, plus de 350 morts ont été recensés et les dégâts matériels sont estimés à 5,5 milliards de dollars. Au total, neuf Etats ont décrété l'état d'urgence. Sur le plan météorologique, ce mois d'avril 2011 pourrait être le plus meurtrier aux Etats-Unis depuis le passage de l'ouragan Katrina en 2005 et les 267 tornades du mois d'avril 1974.

 

« Tornado Alley »

Les Grandes Plaines principalement touchées : En rouge sur la carte, le coeur d'activité des tornades aux Etats-Unis. Une zone qui peut s'étendre vers le sud-est des Etats-Unis.
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Les Grandes Plaines principalement touchées
 

La région des grandes plaines américaines, surnommée aussi « Tornado Alley », possède un relief propice à la formation de violentes tornades. Les masses d'air polaire, canalisées par les montagnes rocheuses, rencontrent l'air tropical venu du golfe du Mexique. « Ainsi, plus de 1000 tornades se développent chaque année aux Etats-Unis, selon Météo France, dont une vingtaine qui atteint les niveaux 4 ou 5 de l'échelle Fujita ».

En France métropolitaine, des tornades de force F0 ou F1 se produisent chaque année. « Du fait de leur petite taille et de leur durée de vie très limitée, elles échappent la plupart du temps aux réseaux d'observation », rappelle l'organisme. L'une des tornades les plus dévastatrices s'est produite à Hautmont dans le Nord, le 3 août 2008. Avec des vents de force F2 sur l'échelle de Fujita, elle a entraîné la mort de trois personnes.

« Pas de lien avec le réchauffement »

Comment se forme une tornade ?
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Comment se forme une tornade ?
 

L'une des causes de cette série de tornades : le jet stream. Ce courant d'air s'enfonce dans les grandes plaines américaines sans être inquiété par les anticyclones et vient ainsi rencontrer l'air chaud humide qui remonte du golfe du Mexique. « Cela provoque à la fois une aspiration d'air chaud sur un côté du nuage et une descente d'air froid violente de l'autre côté, explique Etienne Kapikian. Et les deux ne se mélangent pas, ils s'enroulent l'un autour de l'autre, ce qui accentue les tourbillons ». D'autre part, les températures de surface de la mer au niveau du golfe du Mexique sont supérieures à la normale, ce qui accroît la chaleur et l'humidité dans les basses couches de l'atmosphère et alimente les perturbations.

Cependant, « il ne faut pas voir de lien avec le réchauffement climatique », assure l'ingénieur. Le fait que les mers soient plus chaudes ne suffit pas à lui seul à générer des tornades. « Si le jet stream ne circulait pas dans les grandes plaines, le fait que les mers soient plus chaudes n'aurait pas de conséquence dans la formation des tornades ». Avant de conclure : « Aujourd'hui, cet épisode de tornades semble terminé, mais il n'est pas exclu qu'il y ait une nouvelle série dans les semaines à venir ».

 

Romain Lejeune

Dav   "2012 un nouveau paradigme"

 

 

 


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